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South American Explorers: Travel Made Easy

Did I ever mention how great the South American Explorers were? During our stint in South America, we came across them in our travel guide, Rough Guide. What do they do? They help you travel. For a couple membership of $90 (I think we paid a lot less back then), you get access to all their clubhouses, library and book exchange, storage and mail services, wifi and members-only discounts, as well as travel advice, trip planning, and email newsletters (shhh, I still get mine years after my membership expired, don’t tell…). Back in the days, they didn’t have a club house in Buenos Aires in Argentina. Now they do in addition to the ones in Peru (Lima, Cusco) and Ecuador (Quito).

Now how did we use them? One of their fantastic staff members in Cusco, Miguel Jove, helped us organize our 7-day Choquequirao hike through the Peruvian Andes, certainly one of the highlights of our entire year off. He called the local arrieros (mule drivers) for us, arranged other details, and gave us useful information to prepare for that adventure. Sadly, I found out through one of the South American Explorers’ newsletters that Miguel had died in November 2011 doing what he loved: hiking through the Andes. What a tragedy. I’ll be forever grateful for what he did for us. Descansa en paz, Miguel. Rest in peace.

In Ecuador, we booked our jungle tour through the clubhouse in Quito for a decent price. What a great experience. I don’t think I ever mentioned the story on this blog but we also received a package in Quito. Matt’s parents surely remember this. We had opened a travel account with a no ATM fee bank too late before the trip and hadn’t received our debit cards in the mail because of the move and a mailing delay. Having to pay fees every time you withdraw money can add up quickly and destroy your budget. We had desperately tried to get those cards mailed to Argentina to a local post office but they never made it there despite us checking back multiple times. We tried one more time in Quito despite the warnings in the travel guide that receiving international packages was very unreliable (I actually only read that after the package was already mailed – phew!) but we got it at the South American Explorers’ club house. In there was not only a precious debit card but also a brace for my sprained wrist. Now how is that for odds in your favor?

Anyway, if you’re currently traveling in South America or thinking about going to Argentina, Peru, or Ecuador for a longer period of time, a membership for South American Explorers is totally worth it. You also meet other travelers that way. And if you’re into cats like me, there’s always one included. 🙂

Mieze

Kitty at the Cusco club house. Mieze im Cusco Clubhaus.

Hab ich jemals erwähnt, wie super die South American Explorers eigentlich sind? Während unserer Zeit in Südamerika erfuhren wir durch unseren Reiseführer Rough Guides von ihnen. Was machen die? Sie helfen dir mit deiner Reise. Für eine Mitgliedsgebühr von 90 $ für zwei Personen (ich glaube, wir haben damals erheblich weniger bezahlt) bekommt man Zugang zu allen Clubhäusern, der Bibliothek und dem Büchertausch, Einlagerungsmöglichkeiten und Postservice, WLAN und Rabatte für Mitglieder sowie Reisetipps, Hilfe bei der Planung, E-Mailnewsletter (pssst, ich krieg meinen immer noch Jahre nach Ablauf meiner Mitgliedsschaft, nicht verraten…). Damals gab es noch kein Clubhaus in Buenos Aires in Argentinien. Jetzt aber schon, zusätzlich zu denen in Peru (Lima, Cusco) und Ecuador (Quito).

Wie haben wir sie genutzt? Einer der fantastischen Mitarbeiter in Cusco, Miguel Jove, half uns bei der Organisation unserer 7-Tage Choquequirao-Wanderung durch die Anden in Peru, sicherlich einer der Höhepunkte unseres Reisejahres. Er rief für uns die Arrieros (Mulitreiber) vor Ort an, arrangierte weitere Details und gab uns hilfreiche Informationen zur Vorbereitung unseres Abenteuers. Leider erfuhr ich in einem der Newsletter der South American Explorers, dass Miguel im November 2011 ums Leben kam und zwar bei dem, was er am liebsten tat: Wandern in den Anden. Was eine Tragödie. Ich werde immer dankbar sein für das, was er für uns getan hat. Descansa en paz, Miguel. Ruhe in Frieden.

In Ecuador buchten wir unsere Dschungeltour im Clubhaus in Quito zu einem guten Preis. Was ein Erlebnis. Ich glaube, ich habe noch nie die Geschichte hier auf diesem Blog erzählt, aber wir bekamen auch ein Paket in Quito. Matts Eltern erinnern sich bestimmt daran. Wir hatten zu spät vor unserer Abreise ein Konto bei einer Bank ohne Abhebegebühren eröffnet und hatten unsere Bankkarte durch unseren Umzug und verzögerter Post noch nicht erhalten. Wenn man beim Abheben jedes Mal Gebühren bezahlt, dann läppert sich das ganz schön zusammen und versaut einem das Budget. Wir hatten verzweifelt versucht, die Karten nach Argentinien auf eine Post vor Ort schicken zu lassen, aber leider kamen sie nicht an, obwohl wir mehrmals dort vorbeischauten. In Quito haben wir es noch einmal versucht, obwohl im Reiseführer davor gewarnt wurde, dass internationale Pakete sehr unzuverlässig zugestellt würden (ich hatte das erst gelesen, als das Paket schon unterwegs war – noch mal Schwein gehabt!), aber es kam im Clubhaus der South American Explorers an. Darin war nicht nur eine kostbare Bankkarte, sondern auch eine Schiene für mein verstauchtes Handgelenk. Da stand das Glück wohl auf unserer Seite, oder?

Wie dem auch sei, wenn ihr gerade in Südamerika unterwegs seid oder vielleicht länger nach Argentinien, Peru oder Ecuador wollt, dann lohnt sich eine Mitgliedsschaft bei den South American Explorers auf jeden Fall. Man trifft dort auch andere Reisende. Und wenn man so katzenverrückt wie ich ist, eine ist im Preis immer mit drin. 🙂

Travel Emergencies – What We Think We Did Right

Two years ago on January 17th during the Choquequirao hike on the way to Machu Picchu, one of the highlights of our trip, I walked too close to a washed out river bed, lost the ground under my feet and fell. It hurt. I thought my wrist was broken. And the trip over. We were in the middle of nowhere in the Andes with medical care two day hikes away. So what did we do? We made do with what we had. A first-aid kit. Matt turned into a doctor and made me a splint out of twigs. We kept on hiking. I needed help with everything. Couldn’t zip my jacket, couldn’t tie my hair back. It was plain awful.

Things happen when you travel. The good news is, especially for traveling in poorer countries, you can easily afford to pay for the care you need. On our hike, we reached a health center with minimal care two days later where I got an inflammation shot, proper bandage and some strong ibuprofen, all for $6. Another time when I was accidentally hit in the face with a paddle during a rafting adventure near Tena (Ecuador), I got free stitches at a state hospital. Matt later removed my stitches (for free!) and it was no big deal even though you would never do that yourself back home. For more on Matt’s medical skills, re-read this sad story.

My point here is that you make do with what you have. We did get the necessary vaccines and travel medication before the trip and signed up for emergency health insurance for the worst case (for example, if you need to be flown back to your home country), but other than that, you can easily pay out of pocket for most things on the road. When Matt had stomach problems in Argentina, we just walked into the pharmacy and got what he needed. We even bought some more malaria pills in Ecuador before heading into the jungle. The trick is to know the generic drug name (not the brand) as many countries just sell those over the counter.

In the end, nothing major happened and I’m grateful for that. We did make it to Machu Picchu, I later had my wrist checked out in Cusco and luckily it wasn’t broken. It took many weeks to heal and was a major inconvenience for me but not the end of the trip. I remember how happy I was the first time I was able to properly turn a fork again while eating. Ah, the little things. 🙂

Don't let that wrist keep us from reaching Machu Picchu!

Don’t let that wrist keep us from reaching Machu Picchu!

Vor zwei Jahren am 17. Januar während unserer Choquequirao-Wanderung auf dem Weg zu Machu Picchu, eines der Highlights unserer Reise, lief ich zu nah an einem ausgewaschenen Flussbett entlang, verlor den Boden unter den Füßen und fiel. Es tat weh. Ich dachte, mein Handgelenk sei gebrochen. Und die Reise zu Ende. Wir waren mitten im Nichts in den Anden und die nächste medizinische Versorgung war zwei Tageswanderungen entfernt. Was haben wir also gemacht? Uns mit dem beholfen, was wir hatten. Ein Erste-Hilfe-Set. Matt wurde zum Doktor und bastelte mir eine Schiene aus Zweigen. Wir wanderten weiter. Ich brauchte bei allem Hilfe. Konnte noch nicht mal den Reißverschluss meiner Jacke zumachen oder meine Haare zum Zopf. Es war einfach nur ätzend.

Dinge passieren, wenn man unterwegs ist. Die gute Nachricht ist, besonders bei Reisen in ärmeren Ländern, dass man leicht für das bezahlen kann, was man braucht, weil es nicht viel kostet. Auf unserer Wanderung erreichten wir zwei Tage später ein Gesundheitszentrum mit minimaler Versorgung, wo ich eine entzündungshemmende Spritze, einen ordentlichen Verband und starkes Ibuprofen bekam, alles für 6 $. Ein anderes Mal hatte mich jemand während eines Raftingabenteuers in Tena (Ecuador) mit dem Paddel aus Versehen ins Gesicht gehauen und ich wurde kostenlos in einer Staatsklinik genäht. Matt entfernte später die Fäden (kostenlos!) und es war gar nicht schlimm, aber so was würde man zu Hause niemals selbst machen. Wenn ihr mehr zu Matts Doktorkünsten erfahren wollt, dann lest doch noch mal diese traurige Geschichte hier.

Mein Punkt hier ist, dass man mit dem zurecht kommen kann, was man hat. Vor der Reise kümmerten wir uns um die nötigen Impfungen und Reisemediamente und Krankenversicherung für den Notfall (wenn man z.B. nach Hause geflogen werden muss), aber ansonsten kann man für die meisten Dinge unterwegs einfach selbst bezahlen. Als Matt Magenprobleme in Argentinien hatte, gingen wir einfach in eine Apotheke und bekamen das, was er brauchte. Wir kauften sogar weitere Malariatabletten in Ecuador, bevor wir in den Dschungel gingen. Der Trick hier ist, den offiziellen Namen des Medikaments zu kennen (nicht die Marke), da man das in den meisten Ländern ohne Rezept kaufen kann.

Letzten Endes ist nichts Schlimmes passiert und ich bin dafür sehr dankbar. Wir schafften es bis nach Machu Picchu, ich ließ mir später in Cusco mein Handgelenk untersuchen und es war zum Glück nicht gebrochen. Es dauerte Wochen, bis alles verheilt war und es schränkte sich für mich einiges ein, war aber nicht das Ende der Reise. Ich erinnere mich noch, wie es war, als ich zum ersten Mal beim Essen wieder eine Gabel richtig drehen konnte. Ah, die kleinen Dinge. 🙂

Thoughts on Money in Argentina

Travelers to Argentina be forewarned, banking and money matters are nowhere near as simple as in more developed countries. Numerous banks in the capital of Buenos Aires impose a single withdrawal limit of just 300 pesos, a paltry sum equivalent to around $75 US. This is supposedly to make customers less attractive to thieves. Of course they have done away with the pesky one withdrawal per day limit that most US banks impose, however after paying  ATM fees each time, I might as well allow my bank to administer me a rectal exam.

Still other banks offer withdrawals in USD, which seems to be a way to get around the problem of the limit, but good luck finding a machine that actually has dollars in stock (incidentally, one trip to a Uruguayan ATM left me with four crisp Benjamins). The reasons for a rejected withdrawal vary enormously, and are often cryptic.

There is hope however. Here are a few tips for travellers:

1. Bring a large wad of Dollars or Euros. Not ideal from a security perspective, but spread it out in multiple locations, and just be vigilant. Exchanging money can be done at reasonable rates with no commission, not much different from the 3% foreign transaction fee charged by banks. Many stores, at least in Buenos Aires, will accept Dollars or Euros at rates that are actually better than the official market rate.

2. At the time of writing, Citibank ATMs, inexplicably, will allow withdrawals in Pesos far in excess of your own bank’s supposed limit. Thus we were able to withdraw 2500 Pesos, and possibly also more if we tried. According to a fellow in our hostel, local Argentine banks Banca Patagonia and Banco Itau will often dispense dollars.

3. Use credit cards as much as possible, even for small transactions. Both Visa and MC are widely accepted. Just make sure to have a your passport number in your wallet, as you will often have to include this when you sign.

4. Coins are immensely valuable in Buenos Aires, as they are the only way to pay for the city’s buses. Getting change can be difficult though and cashiers will often give you a hard time to have to dispense it. Buy a bottle of water for AR$3.05 and pay with a AR$5 note. Angrily refuse the cashier’s pleas for a 5 Centavo coin, and get back AR$1.95 in coins, around 1.5 bus fares. Ka-ching!

5. Go to a bank for coins. We haven’t tried this, but they just might change a bill for a large handful of precious coins.