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Backcountry Hiking – Grand Teton National Park, Wyoming

This is going to be a long post. We just returned from two weeks in Wyoming spent in Grand Teton National Park and Yellowstone. What an experience! I’m going to split up my posts over the next few weeks to report on everything that happened. This one is going to be about our backcountry trip in the Tetons. Depending on the time of day you read this, grab a cup of coffee or a drink, sit back, and enjoy the story.

Matt and I have both hiked all over the world. The Alps, the Rockies or the Andes – we love the mountains, and we always wanted to try backcountry hiking in the U.S. This kind of activity requires detailed preparation and planning for food and gear, and despite our experience, we made some crucial mistakes. It was a great trip after all, and we took away some important lessons. Our plan was to hike the Teton Crest Trail with the following route.

Tetons map / Karte

Tetons map / Teton-Karte

Granite Canyon trailhead, the start of our backcountry hike. Granite Canyon Wanderweg, der Start unserer Backcountry-Wanderung.

Granite Canyon trailhead, the start of our backcountry hike. Granite Canyon Wanderweg, der Start unserer Backcountry-Wanderung.

Day 1, 8/17

We arrived at the Craig Thomas Discovery & Visitor Center about 20 minutes before it opened at 8 am to obtain our backcountry permit. This was the way to go as there were probably ten parties waiting when the center opened. We ended up being third in line and got our desired route with a few modifications in the itinerary due to the popularity of the trail and campsites being full. Our initial plan was to camp at Granite Cayon, the Death Canyon Shelf, Cascade Canyon South Fork, and Holly Lake. 4 nights in the backcountry and 5 days of hiking.

After getting our permit, which you can only get up to 24 hours in advance unless you make a reservations months ahead, we arranged a taxi to take us from our car, which we had parked at String Lake, the end of the hike, down to the Granite Canyon trailhead. This was a rather large expense of $105 (plus tip) but something you have to do for a point-to-point hike. The alternative would have been the park shuttle but everything seemed a little too complicated.

Paul from Old West Transportation Services picked us up at String Lake and drove us down to the trailhead. He had moved to Wyoming 25 years ago from Ohio and told us a lot of interesting stories about the area, and how it had changed over the years. Then we started the hike. The first day was only 3 hours and 15 minutes until we got to the campsite but it was hard. With food in the pack for 5 days, bear canisters, and all our camping gear, our shoulders and hip bones didn’t take long to start hurting. The good thing about longer hikes is that it gets easier by day as you start losing pack weight and get used to hiking in general.

The hike through the Granite Canyon wasn’t too interesting. It was basically just woods. We arrived at the campsite early around 3 pm and were the only ones there. Luckily, there was a bear box because our bear canisters couldn’t fit all our food and toiletries initially. Since bears smell everything, you even need to store your toothpaste in those containers. With not much else to do for the rest of the day, we strolled around, looked at the mountains and went to bed early. Right before going to sleep, we spotted our first two black bears. They were at a safe distance from us and immediately ran away when they heard us.

Bear box at the campsite. Bärenbox am Zeltplatz.

Bear box at the campsite. Bärenbox am Zeltplatz.

Day 2, 8/18

We woke up ice cold. Damn it. The temperatures were much colder than expected and even with multiple layers of clothes on, our summer sleeping bags had not been enough. We had been so fixated on packing light that we thought our summer bags would do in August. When we planned the trip, we had only looked up the weather in Jackson Hole, Wyoming without paying attention to the altitude of the campsites. Major mistake and so obvious. The Granite Canyon camping area was between 6,800 and 8,800 feet, and we were going to go up even higher. Matt was very concerned about whether we were going to make it through the other nights.

The second day we hiked from Granite Canyon to Marion Lake, a spectacular backcountry lake via the Fox Creek Pass to the Death Canyon Shelf. Instead of staying at the busy group site, we found a perfect private campsite overlooking the mountains and the valley. Since we had already eaten up some of our food, we were able to store everything in the bear canisters at a safe distance from our campsite. Our total hiking time that day was 5.5 hours, and we could certainly both feel the altitude (9,500-9,700 feet). Sheer exhaustion and a light headache. Maybe the two ounces of Jagdbitter, the German generic version of Jägermeister, that we drank after dinner weren’t the best approach to fighting altitude sickness but it was certainly nice to have, and it lightened the load. You gotta think practically.

As we were waiting for the sun to set, a helicopter kept cruising over the Death Canyon Shelf, and we were wondering what was going on. As we found out later from other hikers, a ranger had come up but couldn’t get his radio transmitter to work, so the station sent a helicopter after him. What a story. Tired from a spectacular hiking day, we went to sleep at what would turn out to be the best campsite in the backcountry.

Jedediah Smith Wilderness / Wildnis

Jedediah Smith Wilderness / Wildnis

Meadow with Grand Teton in the back. Wiese mit dem großen Teton im Hintergrund.

Meadow with a Teton in the back. Wiese mit einem Teton im Hintergrund.

Marmots / Murmeltiere

Marmots / Murmeltiere

Day 3, 8/19

As expected, we woke up to ice cold feet and limbs. Better get started and warm up! The day turned out to be 6.5 hours of hiking over the rest of the Death Canyon Shelf into the Alaska Basin via Mirror Lake and Hurricane Pass to the Cascade Canyon South Fork. Crossing beautiful meadows and pristine wilderness, this was one of the best hikes along the Teton Crest Trail.

When we got to South Fork, we immediately noticed the amount of mosquitoes there. It was bad. So bad that we couldn’t even sit quietly to eat dinner. We were eaten alive by mosquitoes. Wrapped in clothes around our heads and faces, we had to have dinner pacing around the campsite swatting mosquitoes. I got five bites in my face. Eating in the tent was not an option because of the bears. Again, this was a crucial mistake in our planning efforts to be obsessed with packing light and not bringing any bug spray. We simply didn’t expect that at such high elevation (8,000-9,900 feet). That night truly sucked.

Climbing up to Hurricane Pass at 10,372 feet. Hoch zum Hurricane-Pass auf 3.161 Meter.

Climbing up to Hurricane Pass at 10,372 feet. Hoch zum Hurricane-Pass auf 3.161 m.

Day 4, 8/20

We got the hell out of South Fork and made our way up to the Cascade Canyon North Fork ready to cross the Paintbrush Divide at 10,720 feet for our last night at Holly Lake. Unfortunately, the weather didn’t cooperate. As I mentioned before, we didn’t really have the right sleeping bags for this trip, and on top of that, we didn’t have any rain covers for our bags. Another mistake we won’t make again, and it should have been so obvious. We had lined our packs with plastic bags in Torres del Paine but for some reason we didn’t in Wyoming. Bad. As we were climbing up the North Fork towards Lake Solitude, it started to pour. We put on our rain jackets and were debating what to do. Turn around and head back into the valley through the Cascade Canyon? Hike over the Paintbrush during a storm, freeze at Holly Lake with wet sleeping bags and pillows or just go on all the way to String Lake with more than 11 miles to go after having already hiked for multiple hours?

We decided to shorten our backcountry adventure and head back down to String Lake via the Cascade Canyon, the shorter way. It was still a long hiking day of 7 hours with heavy packs but it would turn out to be the right choice. The weather got better as we headed into the valley but looking back at the sky, we kept seeing dark clouds, and it actually wouldn’t stop raining for the following 5 days in the area. So much rain is rather unusual for that part of Wyoming. Bad luck. When we got back to Jackson, we checked into a motel, and it was the best shower and the most comfortable night ever. A wise decision.


The Teton Crest Trail was spectacular but some parts of the hike were just dull, for example the Granite Canyon and the Cascade Canyon forks. In the future, we know what mistakes to avoid. Backcountry hiking is rough. There are no bathrooms, showers, or any facilities. It is not a time to look pretty. We thought it would be much more enjoyable as a 2-night trip. You would need to carry fewer things, just have it a little easier, and you wouldn’t be as nasty by the end of the trip.

In addition, the downside to backcountry hiking is that you usually don’t hike as far as you would during a day hike due to all the weight on your back, which leads to you getting to the campsite with nothing to do. Sure, the solitude and the views are nice but we got a little bored in the afternoons. Since we already had so much weight, we didn’t bring our eReaders. I would have loved to them that but wasn’t willing to carry the extra load on top of what we already had.

My hope is that some day we can return and do the Paintbrush Divide in better weather. Even if we had done it, we would have been miserable with the weather, and we wouldn’t have been able to enjoy the great views you normally have from the top there. It was all part of our first backcountry experience, and I wouldn’t want to miss it. To more and better prepared trips in the future!

Das wird ein langer Bericht. Wir sind gerade von zwei Wochen in Wyoming im Grand Teton National Park und in Yellowstone zurückgekommen. Was für ein Erlebnis! Ich werde meine Beiträge über die kommenden Wochen aufteilen, um über alles zu berichten. Der heutige Bericht ist über unseren Backcountry-Trip in den Tetons (Backcountry = Hinterland). Je nachdem, wann ihr das hier lest, schnappt euch eine Tasse Kaffee oder schenkt euch einen Drink ein, lehnt euch zurück und habt Spaß mit der Story.

Matt und ich sind bisher an vielen Orten der Welt gewandert. Die Alpen, die Rockies, die Anden; wir lieben die Berge und wollten schon immer einmal Backcountry-Wandern in den USA ausprobieren. Diese Art von Aktivität verlangt detaillierte Planung für Essen und Ausrüstung und trotz unserer Erfahrungen haben wir einige kritische Fehler begangen. Es war ein toller Trip und wir haben einige wichtige Lektionen gelernt. Unser Plan war die Wanderung des Teton Crest Trails (Teton-Bergkamm) mit folgender Route (siehe Karte weiter oben).

Granite Canyon

Granite Canyon

1. Tag, 17. August

Wir kamen ca. 20 Minuten vor der Öffnungszeit um 8 Uhr am Craig Thomas Discovery & Visitor Center (Besucherzentrum) an, um uns unsere Backcountry-Genehmigung zu sichern. So muss man es machen, denn als das Zentrum aufmachte, warteten bestimmt 10 Leute davor. Wir waren als Dritte an der Reihe und bekamen unsere gewünschte Route mit ein paar Änderungen der Übernachtungsmöglichkeiten aufgrund der Beliebtheit des Wanderwegs und vollen Zeltplätzen. Unser ursprünglicher Plan war es, beim Granite Canyon (Granitschlucht), dem Death Canyon Shelf (Todesschlucht-Felsbank), der Cascade Canyon South Fork (Südgabelung der Wasserfallschlucht) und am Holly-See zu übernachten. 4 Nächte im Backcountry/Hinterland und 5 Tage Wandern.

Nachdem wir unsere Genehmigung hatten, die man übrigens nur 24 Stunden im Vorraus bekommen kann, es sei denn man reserviert Monate vorher, riefen wir uns ein Taxi, das uns von unserem Auto, das wir am String-See geparkt hatten, dem Ende der Wanderung, runter zum Ausgangspunkt am Granite Canyon bringen sollte. Das war mit 105 $ (plus Trinkgeld) eher etwas teuer, aber für eine Punkt-zu-Punkt-Wanderung notwendig. Die Alternative wäre das Parkshuttle gewesen, was aber alles etwas zu kompliziert schien.

Paul von Old West Transportation Services holte uns am String-See ab und fuhr uns zum Ausgangspunkt. Er war vor 25 Jahren von Ohio nach Wyoming gezogen und erzählte uns viele interessante Geschichten über die Gegend und wie sie sich über die Jahre verändert hatte. Dann begannen wir die Wanderung. Der erste Tag war nur 3 Stunden und 15 Minuten, bis wir am Zeltplatz kamen, aber es war anstrengend. Mit 5 Tagen Essen im Rucksack, Bärenkanistern und unserer Zeltausrüstung dauerte es nicht lange, bis uns die Schultern und Hüftknochen weh taten. Das Gute an solchen langen Wanderungen ist, dass sie jeden Tag einfacher werden, weil man Packgewicht verliert und sich ans Wandern gewöhnt.

Die Wanderung durch den Granite Canyon war nicht so interessant. Einfach nur Wald. Wir kamen gegen 15 Uhr am Zeltplatz an und waren die Einzigen dort. Zum Glück gab es eine Bärenbox, denn unser Essen und die Toilettenartikel passten am Anfang nicht alle in unsere Bärenkanister. Da Bären alles riechen, muss man sogar seine Zahnpasta in diesen Containern aufbewahren. Für den Rest des Tages hatten wir nicht sonderlich viel zu tun, gingen also spazieren, schauten auf die Berge und gingen früh schlafen. Kurz bevor wir ins Bett gingen, sahen wir unsere ersten Schwarzbären. Wir hatten genug Sicherheitsabstand und sie rannten sofort weg, als sie uns hörten.

Marion Lake, our first choice for night 1 but full. Marion-See, wo wir in der ersten Nacht bleiben wollten, aber leider voll.

Marion Lake, our first choice for night 1 but full. Marion-See, wo wir in der ersten Nacht bleiben wollten, leider voll.

2. Tag, 18. August

Wir wachten eiskalt auf. Mist. Die Temperaturen waren viel kälter als erwartet und trotz mehrerer Schichten an Klamotten waren unsere Sommerschlafsäcke nicht genug. Wir waren so darauf fixiert, leicht zu packen, dass wir glaubten, dass unsere Sommersäcke im August reichen würden. Als wir die Reise planten, hatten wir uns nur das Wetter in Jackson Hole (Wyoming) angeschaut, ohne auf die Höhe der Zeltplätze zu achten. Großer Fehler und so offensichtlich. Der Zeltbereich des Granite Canyons lag zwischen 2.072 m und 2.682 m, und wir sollten noch höher gehen. Matt war sehr besorgt, ob wir es durch die anderen Nächte schaffen würden.

Am zweiten Tag wanderten wir vom Granite Canyon zum Marion-See, einem eindrucksvollen See im Hinterland, weiter über den Fox-Creek-Pass zum Death Canyon Shelf. Anstatt auf dem vollen Gruppenplatz zu bleiben, fanden wir einen perfekten Platz für uns alleine mit Blick auf die Berge und ins Tal. Da wir bereits etwas von unserem Essen aufgegessen hatten, konnten wir alles in den Bärkanistern im sicheren Abstand von unserem Zeltplatz unterbringen. Die gesamte Wanderzeit betrug 5,5 Stunden und die Höhe (2.896 m – 2.957 m) machte sich bei uns bemerkbar. Einfach nur platt mit ein bisschen Kopfschmerzen. Die 60 ml Jagdbitter, die wir uns nach dem Abendessen gönnten, waren sicher nicht die beste Maßnahme, die Höhenkrankheit anzugehen, aber es war lecker und wir brauchten so Gewicht auf. Ein Fuchs denkt praktisch.

Als wir auf den Sonnenuntergang warteten, hörten wir einen Hubschrauber über dem Death Canyon Shelf fliegen und wunderten uns, was da wohl los war. Wie wir später von anderen Wanderern herausfanden, war ein Ranger hochgekommen, dessen Radiofunksender nicht funktionierte, und die Station hatte ihm einen Hubschrauber hinterhergeschickt. Was eine Geschichte. Müde von einem eindrucksvollen Wandertag gingen wir dort schlafen, wo am Ende der beste Zeltplatz im Hinterland sein sollte.

Bears! With bear canisters and bear spray, we were prepared. Bären! Mit Bärkanistern und Bärenspray waren wir vorbereitet.

Bears! With bear canisters and bear spray, we were prepared. Bären! Mit Bärenkanistern und Bärenspray waren wir vorbereitet.

Death Canyon Shelf / Felsbank

Death Canyon Shelf / Todesschlucht-Felsbank

Death Canyon campsite. Death Canyon Zeltplatz.

Death Canyon campsite. Bear canisters in the front. Todesschlucht-Zeltplatz. Bärenkanister vorne.

3. Tag, 19. August

Wie erwartet wachten wir mit einkalten Füßen und Gliedern auf. Schnell los und aufwärmen! Die Wanderung war 6,5 Stunden über den Rest des Death Canyon Shelfs rein ins Alaska-Becken vorbei am Mirror Lake (Spiegelsee) und über den Hurricane-Pass zur Südgabelung des Cascade Canyons. Wir liefen über wunderschöne Wiesen und durch unberührte Wildnis, eine der besten Wanderungen entlang des Teton-Bergkamms.

Als wir zur Südgabelung kamen, fielen uns sofort die vielen Mücken auf. Es war schlimm. So schlimm, dass wir nicht ruhig zu Abend essen konnten. Wir wurden lebend von Mücken aufgefressen. Wir wickelten Kopf und Gesicht in Klamotten ein, mussten im Gehen zu Abend essen und gleichzeitig die Mücken wegjagen. Ich wurde fünfmal im Gesicht gestochen. Wir konnten wegen der Bären leider nicht im Zelt essen. Das war mal wieder ein kritischer Fehler in unserer Planung, weil wir so leicht packen und kein Mückenspray mitnehmen wollten. Wir hatten das auf dieser Höhe (2.438 m – 2.743 m) nicht erwartet. Der Abend war echt scheiße.

Glacial Lake at Hurricane Pass. Gletschersee am Hurricane-Pass.

Glacial Lake at Hurricane Pass and the three Tetons in the back. Gletschersee am Hurricane-Pass und hinten die drei Tetons.

4. Tag, 20. August

Wir machten uns schnell ab aus der Südgabelung und hoch in die Nordgabelung des Cascade Canyons, wo wir bei 3.267 m die Paintbrush-Kluft überqueren wollten, um dann am Holly-See zu übernachten. Leider spielte das Wetter nicht mit. Wie ich bereits vorher erwähnt hatte, hatten wir bei dieser Reise nicht die richtigen Schlafsäcke dabei und dazu auch keinen Regenschutz für unsere Rucksäcke. Ein weiterer Fehler, den wir nicht noch mal machen werden und der sehr offensichtlich war. Wir hatten unsere Sachen in unseren Rucksäcken in Torres del Paine mit Plastik geschützt, aber aus irgendeinem Grund machten wir das nicht in Wyoming. Schlecht. Als wir die Nordgabel Richtung Lake Solitude (See der Einsamkeit) hochgingen, fing es an zu schütten. Wir zogen uns die Regenjacken an und überlegten, was wir tun sollten. Umdrehen und ins Tal durch den Cascade Canyon? Im Sturm über Paintbrush gehen, am Holly-See mit nassen Schlafsäcken und Kissen frieren oder von dort gleich weiter zum String-See mit noch fast 18 km Weg, nachdem wir bereits seit mehreren Stunden unterwegs waren?

Wir entschieden uns, unser Backcountry-Abenteuer zu verkürzen und zurück durch den Cascade Canyon zum String-See zu wandern, der kürzere Weg. Es war mit 7 Stunden und schweren Rucksäcken ein langer Wandertag, aber es sollte die richtige Entscheidung gewesen sein. Das Wetter wurde besser, je weiter wir ins Tal kamen, aber als wir zurück in den Himmel blickten, sahen wir dunkle Wolken und der Regen sollte für 5 weitere Tage nicht aufhören. So viel Regen ist für diesen Teil Wyomings eigentlich ungewöhnlich. Pech. Als wir zurück in Jackson waren, nahmen wir uns ein Motel, und die Dusche war die beste und die Nacht die komfortabelste überhaut. Eine weise Entscheidung.

Zu guter Letzt

Der Teton-Bergkamm-Wanderweg war sehr beeindruckend, aber manche Wanderwege waren etwas langweilig, wie z.B. der Granite Canyon und die Gabelungen des Cascade Canyons. In Zukunft wissen wir auch, welche Fehler wir vermeiden sollen. Backcountry-Wandern ist hart. Es gibt keine Toiletten, keine Duschen, keine Einrichtungen. Das ist nicht die Zeit, um schön auszusehen. Wir dachten, dass zwei Nächte vielleicht mehr Spaß machen würden. Man muss weniger Zeug schleppen, hat es ein bisschen leichter und ist am Ende nicht ganz so eklig.

Dazu kommt noch, dass der Nachteil vom Backcountry-Wandern ist, dass man einfach nicht so weit wie bei einer Tageswanderung gehen kann, weil man so viel zu tragen hat, was dazu führt, dass man so früh am Zeltplatz ankommt und nichts zu tun hat. Nun gut, die Ruhe und die Aussicht sind schön, aber uns wurde an den Nachmittagen bisschen langweilig. Da wir bereits so viel Gewicht hatten, brachten wir unsere eReader nicht mit. Ich hätte die gerne dabei gehabt, wollte aber nicht mehr schleppen, als ich schon zu tragen hatte.

Ich hoffe, dass wir irgendwann zurückkommen und über die Paintbrush-Kluft wandern können. Selbst wenn wir das gemacht hätten, dann wäre das mit dem Wetter echt schrecklich geworden und wir hätten nicht die tolle Aussicht gehabt, die man normalerweise von dort oben hat. Das war alles Teil unserer ersten Backcountry-Erfahrung, und ich möchte das nicht missen. Auf mehr und besser vorbereitete Reisen in der Zukunft!